¿Pueden la cocina y la jardinería en la escuela inspirar una mejor nutrición? Pregúntale a estos niños

Este mes se están llevando a cabo eventos de la granja a la escuela en todo el país con el objetivo de llevar alimentos frescos a los platos de los estudiantes.

Y después de una disminución en la educación nutricional en las escuelas estadounidenses en las últimas décadas, hay un nuevo impulso para volver a incluir la comida y la cocina en el plan de estudios.

¿Recuerda la práctica de cocina en la clase de economía doméstica, que fue un elemento básico en las escuelas estadounidenses durante décadas?

«Me gustaría que se recuperara y se integrara la ciencia en torno a la alimentación saludable», dice Stacy Dean, subsecretaria adjunta de alimentación, nutrición y servicios al consumidor del Departamento de Agricultura de Estados Unidos.

Dean me dijo que se inspiró en una visita a la escuela primaria Watkins, en Washington, DC, donde germinó esta idea. Los alumnos cultivan hortalizas en el huerto de su escuela. También se arremangan en la cocina de la escuela para participar en una clase de FRESHFARM FoodPrints, que integra educación sobre cocina y nutrición. El día de nuestra visita, los alumnos de quinto grado estaban sembrando cebollas y verduras.

«¿Quién sigue?», pregunta la entrenadora de instrucción Regina Green, mientras los niños arrojan verduras en la sartén chisporroteante y el aroma del jengibre fresco y las cebollas caramelizadas llena el aire. «Lo cultivamos en nuestro jardín», dice orgullosa Jessie Gibson, una de las estudiantes. Luego mide y vierte los ingredientes secos para una receta de coco en un bol.

«Estoy batiendo», dice Gibson mientras repasan una lección sobre cereales integrales. «Aprendí que el trigo integral tiene más nutrientes porque tiene el germen y la capa exterior», dice sobre el grano de trigo mientras extiende la masa con un rodillo.

Enseñar nutrición sin cocina es un poco como clases de natación sin piscina, por lo que esta escuela primaria tiene la suerte de tener un aula dedicada a la cocina. Pero también requiere mucho tiempo, personal y recursos.

«Trabajamos muy duro para que sea experiencial, lo que requiere mucha preparación y mucha limpieza», dice Jenn Mampara, directora de educación de FRESHFARM.

«Es totalmente inviable que los profesores hagan esto solos», afirma, dadas todas las exigencias de su tiempo.

Las evaluaciones muestran que la participación en los programas FRESHFARM está asociada con una mayor preferencia por frutas y verduras. Y los CDC señalan evidencia de que la educación nutricional puede ayudar a los estudiantes a mantener un peso saludable y también puede ayudarlos a reconocer la conexión entre la alimentación y el bienestar emocional. Dado el papel clave que desempeña la dieta en la prevención de enfermedades crónicas, la agencia dice que sería ideal ofrecer más educación nutricional.

«Qué podría ser mejor que eso, enseñar a los niños cómo cultivar alimentos y prepararlos», dijo la almirante Rachel Levine, médica y subsecretaria de salud del HHS, quien también visitó el programa FRESHFARM. «Es realmente fantástico», dice.

Un obstáculo para ampliar este tipo de programas es el dinero. El programa depende de subvenciones y recibe algunos fondos federales de SNAP Ed, pero no es suficiente para expandir el programa a todas las escuelas que podrían beneficiarse.

En una época en la que las enfermedades relacionadas con la dieta son una de las principales causas de muerte y los hábitos alimentarios poco saludables están arraigados en la cultura estadounidense, no es realista pensar que un plan de estudios de cocina pueda superar un problema social tan generalizado. «Sabemos por años de evidencia que necesitamos que varias cosas se unan para apoyar hábitos alimentarios saludables», dice Angela Odoms-Young, profesora de nutrición maternoinfantil en la Universidad de Cornell.

Señala obstáculos como la comercialización de productos no saludables, así como la asequibilidad y disponibilidad de alimentos saludables. A menudo hay fácil acceso a bocadillos, como patatas fritas, galletas y bebidas endulzadas, que suelen ser más baratos, y las preferencias gustativas de los niños están determinadas por los alimentos que los rodean.

«¿Se puede enseñar a la gente a cocinar? Por supuesto», dice, y eso es muy útil, pero debe ser parte de una estrategia más integral.

Blake Collins elige hierbas para usar en una clase de cocina y nutrición.

Allison Aubrey/NPR

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Blake Collins elige hierbas para usar en una clase de cocina y nutrición.

A pesar de estos desafíos, programas como FRESHFARM pueden ayudar a los niños a ampliar su paladar presentándoles nuevos gustos. Al principio, a muchos niños les desagrada el sabor amargo de las verduras. Pero a través de la alquimia de cocinar, caramelizar las cebollas y mezclarlas con jengibre fresco, los niños pueden inspirarse.

«Nuestra familia ha probado cosas nuevas gracias al programa», dice Catie Kelley, cuyos dos hijos participaron en el programa FRESHFARM. «Regresan a casa con las recetas», dice Kelley. «Es divertido porque son cosas que normalmente no hacemos en casa», por lo que los impulsó a probar nuevas combinaciones, como una ensalada de manzana y remolacha. Ella dice que los niños están más interesados ​​en ir al supermercado para identificar los alimentos que probaron en el programa.

Los alumnos de 5º grado estaban ansiosos por probar las galletas que prepararon calientes en el horno y el sabor conquistó a muchos niños. «Saben mejor que las galletas Ritz», dice Cali Alston. «Estoy orgullosa de haberlos hecho», dice su compañera de clase Aria Woodford.

En un momento en que Estados Unidos gasta miles de millones de dólares en enfermedades relacionadas con la dieta, invertir en educación nutricional tiene sentido, dice Stacy Dean del USDA.

«La comida es fundamental para la vida y la buena salud y merece absolutamente tiempo en el plan de estudios básico», afirma.

La esperanza es que la integración de la nutrición y la cocina en un programa escolar brinde a los niños las habilidades y la inspiración para comer bien y los ayude a encaminarse por un camino saludable.

Esta historia fue editada por Jane Greenhalgh.

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