La importancia de conservar los ecosistemas subterráneos, un tesoro natural escondido bajo nuestros pies

El medio subterráneo ha sido refugio de muchas especies durante épocas desfavorables para la Tierra, como periodos glaciales o sequías globales. Este entorno, que incluye cuevas, redes de fisuras y fisuras, constituye alrededor del 20% de la superficie del planeta. Sin embargo, las condiciones subterráneas, caracterizadas por la ausencia de luz, una estabilidad ambiental extrema y la escasez de recursos energéticos, plantean un desafío importante para el desarrollo de la vida.

Para sobrevivir en este entorno, las especies subterráneas han desarrollado adaptaciones a lo largo de millones de años de evolución. Algunos ejemplos son la reducción o incluso pérdida de ojos, despigmentación, pérdida de alas y alargamiento de apéndices corporales (en el caso de los insectos), cambios en el tamaño y forma del cuerpo, alteración de sus ritmos y ciclos biológicos y la reducción general. en la tasa metabólica y reproductiva.

Estas características generalmente se asocian con una escasa capacidad de las criaturas de vida lenta para adaptarse a los cambios en las condiciones ambientales.

¿Por qué es tan valioso el entorno subterráneo?

Se estima que más de 50.000 especies viven exclusivamente en ecosistemas subterráneos, aunque se siguen descubriendo nuevas especies a un ritmo excepcional.

Muchas de estas especies son microendodemismo, es decir, su distribución geográfica se limita a una o unas pocas cuevas cercanas. Por tanto, bajo nuestros pies se encuentra un patrimonio natural desconocido pero valioso.

Neobisium vasconicum vasconicum en la cueva de Mendikute (Albiztur, Guipúzcoa, España)
Arácnido Neobisium vasconicum vasconicum en la cueva de Mendikute (Albiztur, Guipúzcoa, España).
Jorge Plaza Buendía

Además de su importancia biológica, los ecosistemas subterráneos desempeñan funciones esenciales para el equilibrio de los ecosistemas terrestres y el bienestar humano.

Algunos de los servicios ecosistémicos clave que brindan incluyen la regulación del ciclo del carbono y la mitigación de los gases de efecto invernadero, el suministro de agua dulce mediante la recarga de acuíferos (más del 50% de los cuales dependen de ecosistemas de superficie) y el mantenimiento de la biodiversidad vegetal y la agricultura mediante la polinización por murciélagos.

Además, los ecosistemas subterráneos y su biodiversidad tienen un enorme potencial biomimético para inspirar el desarrollo de aplicaciones en biomedicina, diseños industriales y soluciones tecnológicas.

Por ejemplo, el uso de vórtices de aire como forma de comunicación de corto alcance se inspiró en una especie de grillo de las cavernas africano y en la producción de adhesivos tisulares en trampas de seda tejidas por insectos subterráneos. Estos ejemplos ilustran el potencial científico e innovador que ofrecen los ecosistemas subterráneos para abordar los desafíos globales y mejorar nuestra comprensión de la naturaleza.

Pistas sobre los efectos del cambio climático

El entorno subterráneo también puede considerarse un laboratorio natural para estudiar los efectos del cambio climático sobre la biodiversidad. Las condiciones ambientales estables lo convierten en un entorno ideal para realizar predicciones sobre la vulnerabilidad de las especies a los cambios ambientales.

Speocharidius breuili en la Cueva de Mendikute (Albiztur, Guipúzcoa, España)
besie Speocharidius breuili en la cueva de Mendikute (Albiztur, Guipúzcoa, España).
Antonio José García-Meseguer

En la Península Ibérica se ha estudiado la capacidad de varias especies de invertebrados subterráneos para hacer frente a temperaturas elevadas.

Estos estudios han demostrado que las especies más especializadas para el ambiente subterráneo profundo tienen límites más bajos de tolerancia al calor y menos capacidad de aclimatación térmica que sus parientes menos especializados que viven en áreas más conectadas con la superficie.

Esta información, combinada con una estimación de los cambios ambientales esperados en las localidades donde vive actualmente la especie, es esencial para identificar las especies o poblaciones con mayor riesgo en un contexto de cambio climático y contribuirá a la preservación de este frágil y valioso componente. de la biodiversidad.

Ecosistemas desprotegidos

A pesar de su importancia, los hábitats subterráneos y sus especies se encuentran entre los más desconocidos y desprotegidos del planeta. Aunque se podría pensar que su ubicación bajo tierra los mantiene seguros, están directamente conectados con la superficie y enfrentan numerosas amenazas antropogénicas, como la explotación de recursos geológicos, la construcción de infraestructuras, la contaminación y sobreexplotación de acuíferos, la introducción de especies exóticas. y los efectos del cambio climático, entre otros.

Lamentablemente, este escenario provoca un claro proceso de pérdida de biodiversidad subterránea.

El año 2021 ha sido declarado Año Internacional de las Cuevas y el Karst para enfatizar la urgencia de proteger estos hábitats. Sin embargo, sólo el 6,9% de los ecosistemas subterráneos conocidos en todo el mundo se encuentran bajo áreas protegidas, la mayoría establecidas con el objetivo de conservar hábitats y especies superficiales.

Recientemente se ha demostrado que en regiones que albergan una extraordinaria biodiversidad subterránea, como los Pirineos y los Alpes, una proporción alarmante de estas especies se encuentran fuera de áreas protegidas.

Además, muchos de estos hábitats son inaccesibles para los humanos y no están completamente cartografiados ni estudiados. Por tanto, urge mejorar nuestro conocimiento sobre los ecosistemas subterráneos para que su conservación sea realmente efectiva.

A pesar del desconocimiento y de las incertidumbres inherentes a entornos tan especiales e inaccesibles como este, es necesario establecer principios y criterios para la conservación de la biodiversidad subterránea, el desarrollo de inventarios taxonómicos, la detección de hotspots de biodiversidad y el reconocimiento de áreas de alto valor de conservación que son especies únicas y en peligro de extinción.

En resumen, hay que recordar que, a veces, «lo esencial es invisible a los ojos» y que conviene dar a estos ecosistemas que yacen bajo nuestros pies la importancia que merecen en las agendas y estrategias globales para la conservación de la biodiversidad y el clima. cambiar.

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