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¡Hemos tenido un clima cálido este febrero, lo que significa que es hora de estar atentos a las mariposas!

Puede estar pensando que estoy en el hemisferio equivocado, pero existe la posibilidad de que pueda ver mariposas en un cálido día de invierno en Illinois, a saber, la mariposa de capa de luto.

A pesar de su nombre monótono, la mariposa del manto de luto podría ser una de las primeras flores de la primavera.

Supe por primera vez de esta mariposa en 2015 cuando mis hijos y yo dimos un paseo en un cálido día de invierno y nos encontramos con una vista inesperada: una mariposa descansaba boca abajo, sorbiendo la savia de los árboles junto con una ráfaga de hormigas. Mientras se alimentaba, el cálido sol de finales de invierno calentaba sus alas.

Con las alas plegadas, el manto de luto parece relativamente anodino. El exterior de sus alas es oscuro, parecido a madera carbonizada.

Mientras observábamos cómo se abrían las alas de la mariposa, mi hijo mayor exclamó: «¡Es una mariposa!».

La parte interior oscura de las alas contrasta muy bien con una banda de color amarillo pálido a lo largo del borde del ala. Una banda de puntos azules le da un toque distintivo a las marcas de la mariposa.

Después de tomar varias fotos, regresamos a casa para aprender más sobre nuestro pequeño amigo.

Capa de luto (Nymphalis antiopa) es una de las primeras mariposas en aparecer en primavera. Pasa el invierno como adulto bajo la corteza o dentro de las grietas de los árboles.

Los adultos se aparean en primavera y las hembras ponen sus huevos en las ramitas de las plantas hospederas. Las orugas nacen a fines de la primavera y principios del verano, alimentándose colectivamente de las hojas más nuevas de las plantas hospedantes.

Las plantas hospedantes de la oruga del manto de luto incluyen el sauce negro (Salix nigra), el sauce llorón (S. babylonica), el sauce sedoso (S. sericea), el olmo americano (Ulmus americana), el álamo (Populus deltoides), el álamo temblón (P. tremuloides) , abedul de papel (Betula papyrifera) y almez (Celtis occidentalis)

Al igual que la mariposa adulta, la oruga es bastante llamativa. Crece hasta 2 pulgadas de largo y tiene un cuerpo negro, punteado con puntos blancos y luego con puntos rojos más grandes a lo largo de su espalda.

Altas espinas negras decoran la oruga, dándole un aspecto amenazante. Se llama acertadamente la oruga del olmo espinoso.

Aunque se alimentan en grupos, a menudo no causan ningún daño duradero a sus árboles anfitriones y no es necesario controlarlos.

Las orugas de luto pupan en una crisálida con forma de hoja muerta y rizada, pero con espinas que te harían pensar dos veces antes de tocarla.

Una vez que termina el sorprendente proceso de metamorfosis, la mariposa adulta emerge en junio o julio. Después de alimentarse brevemente como adulta, la mariposa de capa de luto se estiva (similar a la hibernación pero en verano) hasta el otoño. La alimentación se reanuda en otoño cuando la mariposa almacena energía para prepararse para la hibernación invernal.

Puede encontrar mariposas de capa de luto comiendo flores, pero su dieta preferida como adulto es la savia de los árboles y la fruta podrida.

Con una vida adulta de 10 a 11 meses, la mariposa de capa de luto puede ser la mariposa más longeva.

Las mariposas de capa de luto tienen un rango masivo y se encuentran en toda América del Norte, al sur de la tundra canadiense, al norte del centro de México e incluso en la zona templada de Eurasia.

Por lo tanto, esté atento durante estos cálidos días de invierno y principios de primavera. Es posible que te encuentres con una mariposa de capa de luto, la primera mariposa del año.

Chris Enroth es un educador de horticultura con UI Extension sirviendo a los condados de Henderson, Knox, McDonough y Warren. Esta columna también aparece en el blog ‘Good Growing’ en go.illinois.edu/GoodGrowing.

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