El océano cálido ya se está infiltrando en el enorme glaciar antártico Thwaites y acelerando su derretimiento

Un equipo de glaciólogos ha encontrado la primera evidencia visible de una intrusión de agua de mar cálida y de alta presión a muchos kilómetros por debajo del hielo del glaciar Thwaites, conocido como el ‘Glaciar del Juicio Final’ en la Antártida Occidental, acelerando su derretimiento.

Así lo explica un estudio liderado por investigadores de la Universidad de California en Irvine (Estados Unidos) y publicado este lunes en la revista ‘procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias‘. Los autores utilizaron datos recopilados de marzo a junio de 2023 por la misión del satélite finlandés Iceye DInSAR y modelos de agua subglacial.

Un lugar inestable

Las mareas socavan «vigorosamente» el ‘Glaciar del Juicio Final’

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Thwaites es el lugar más inestable de la Antártida y contiene el equivalente a 60 centímetros de aumento del nivel del mar.

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La intrusión de agua de mar hace que el hielo se desprenda constantemente de la tierra y retroceda. El hielo se derrite intensamente cuando llega por primera vez al agua de mar. Dado que el glaciar Thwaites tiene aproximadamente 120 kilómetros de ancho y 1,2 kilómetros de profundidad, este efecto podría provocar un aumento significativo del nivel del mar.

Hasta ahora, el agua de mar sólo ha tocado el borde del glaciar, pero los investigadores predicen que este «fuerte derretimiento» podría acelerarlo entre 10 y 20 años.

«Thwaites es el lugar más inestable de la Antártida y contiene el equivalente a 60 centímetros de aumento del nivel del mar», según Christine Dow, de la Facultad de Medio Ambiente de la Universidad de Waterloo (Canadá) y coautora del estudio, que añade : «Subestimamos la velocidad a la que está cambiando el glaciar, lo que será devastador para las comunidades costeras de todo el mundo».

nivel del mar

Vancouver, Florida, Bangladesh e islas bajas del Pacífico como Tuvalu en riesgo

Perforación de hielo en el glaciar Thwaites, Antártida occidental, enero de 2020 NYU

Perforación de hielo en el glaciar Thwaites, Antártida occidental, enero de 2020 NYU

El mundo ya ha sentido las consecuencias sociales y económicas de un aumento del nivel del mar de unos pocos centímetros. Sin embargo, los investigadores señalan que un aumento de medio metro o más afectaría gravemente a las poblaciones de muchas zonas bajas, como Vancouver, Florida, Bangladesh y las islas bajas del Pacífico como Tuvalu y las Islas Marshall.

«En este momento no tenemos suficiente información para decir de una forma u otra cuánto tiempo queda antes de que la intrusión de agua de mar sea irreversible», dice Dow, y agrega: «Intentaremos obtener al menos estimaciones firmes del aumento del nivel del mar». durante décadas en lugar de siglos «Este trabajo ayudará a las personas a adaptarse a los cambios en los niveles del mar y centrarse en reducir las emisiones de carbono para evitar el peor de los casos».

En 2024 operaremos con el mismo presupuesto en dólares reales que en la década de 1990. Escalamos el Monte Everest en tenis

Eric Rignot, autor principal y profesor de Ciencias del Sistema Terrestre en la Universidad de California, Irvine, espera que estos resultados conduzcan a un mayor apoyo para la investigación de los cambios que tienen lugar bajo los glaciares de la Antártida.

«Hay mucho entusiasmo por parte de la comunidad científica por ir a estas regiones polares remotas para recopilar datos y mejorar nuestra comprensión de lo que está sucediendo, pero la financiación se está quedando atrás», subraya Rignot.

Este investigador señala: «Estamos operando en 2024 con el mismo presupuesto en dólares reales que en la década de 1990. Necesitamos hacer crecer la comunidad de glaciólogos y oceanógrafos físicos para abordar estos problemas de observación más temprano que tarde, pero ahora mismo Sigo escalando el Monte Everest con zapatillas de tenis».

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