advierten sobre su impacto en la biodiversidad

El ambientalista Patrick Donnelly observa de cerca un puñado de flores rosadas. Esta no es una flor cualquiera, sino una especie única que eventualmente se abre en un color amarillo cremoso y crece sólo en este rincón del oeste de los Estados Unidos.

El raro «Eriogonum tiehmii», descubierto en 1983 por el botánico Arnold Tiehm y conocido como «trigo sarraceno de Tiehm», está en peligro de extinción.

Tuvo la desgracia de dominar un valle desértico de Nevada cuyo subsuelo abunda en litio, un metal crucial para la producción de baterías de coches eléctricos.

El descubrimiento de reservas de esta materia prima, buscada en la transición hacia el uso de energías limpias y la electromovilidad, despertó el interés de la minera australiana Ioneer.

“Afirman, no sé cómo, que no dañarán la flor. Pero, ¿te imaginas cómo sería si alguien construyera una mina a cielo abierto a 61 metros de tu casa? «¿No afectaría profundamente tu vida?» «Esta mina provocará su extinción», añadió Donnelly, de la ONG Centro para la Biodiversidad.

La flor de tallo largo fue clasificada como en peligro de extinción en 2022 por las autoridades estadounidenses, quienes determinaron que la mayor amenaza es la minería. Se estima que sólo quedan unos 20.000 ejemplares repartidos en una superficie equivalente a poco más de cinco campos de fútbol.

En Rhyolite Ridge, una cuenca lacustre seca rodeada de formaciones volcánicas a unos 370 kilómetros al noroeste de Las Vegas, Ioneer quiere instalar una mina para extraer «22.000 toneladas de carbonato de litio al año» que se refinarán en las instalaciones, explicó Bernard Rowe. CEO de la firma australiana.

Según la Agencia Internacional de Energía (AIE), la demanda mundial de litio aumentará de cinco a siete veces de aquí a 2030. Actualmente, Australia, Chile y China dominan la producción.

Ambientalistas escépticos

Para Ionner, el deseo de diversificar el origen del suministro de litio no implica un sacrificio medioambiental. Su plan prevé la destrucción gradual del 22% del ya reducido hábitat de la planta, pero promete tomar medidas para proteger el resto de ejemplares. Informa que ha invertido 2,5 millones de dólares para investigar la planta nativa, que cultiva en invernaderos con el objetivo de replantarla en el campo.

Pero los ecologistas se muestran escépticos: «Es básicamente una extinción ecológicamente falsa», afirmó Donnelly. «Dicen que van a salvar la planta, cuando en realidad la van a destruir».

El Centro para la Biodiversidad acude a los tribunales: Donnelly sostiene que una transición limpia pierde su propósito si el precio a pagar es la biodiversidad del planeta.

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